The armies of the Civil War

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Once the Stars and Bars - the first flag of the new southern nation, which officially knew three during its brief existence - would have been hoisted to the top, truncated by a shell, of the mast of Fort Sumter on April 13, 1861, the first challenge which the two belligerents were confronted with of the Civil War was to each have a army able to make war. In this area, the North started from little and the South, nothing at all.

The American military system in 1860

Because of the ideals of self-defense that were an integral part of the doctrine of the "founding fathers" of the United States, the country was not originally intended to have a regular army important. Mistrust of a professional army - seen by some as a kind of Praetorian Guard, potentially dangerous for the country's institutions - was then such that there was even talk of abolishing it entirely, in 1784. It was finally agreed to maintain the existence of a single mixed regiment, until severe defeats faced to the Amerindians, then the war of 1812 against the British, do not force the formation of other units. About the Marine, it did not escape outright dissolution following independence. It was not until 1794 that Congress realized the vulnerability of its maritime trade and ordered the construction of six frigates, one of which, the USS Constitution, still existed in 2009.

Institutionally, the Commander-in-Chief of the Armed Forces is the President. The army (United States Army) and the navy (United States Navy) each have their own line ministry, respectively the war department (Department of War) and the Department of the Navy (Department of the Navy). The coast guard, now militarized, constitute a civilian administration, the Revenue Cutter Service, whose main mission is to collect customs duties and fight against contraband. Therefore, they depend on the Treasury Department - the equivalent of the Ministry of Finance - and would play a significant role in the establishment of the blockade of southern coasts.

In times of war, the regular army can count on the support of militias. Each state indeed has its own armed force, the name of which (generally State Militia or State guard) varies from one to another, and whose organization is always more or less modeled on that of the federal army. Armed at the expense of each state, the militias depend directly on them and are normally not accountable to the federal government. They are only made available to the latter, in part or in full, in the event of a conflict. As they are made up entirely of "Sunday soldiers" and reservists, their level of training is rather low and their inherent military quality quite uncertain. On the other hand, they have the advantage of being able to be assembled very quickly, and since their units are formed on a geographical basis (each city or county has its own company), esprit de corps is often preponderant.

The militias constitute an important symbol for the sovereignty of each federated state, since the use of armed force is a sovereign right. They are, moreover, inseparable from the second amendment to the Constitution federal government, which guarantees citizens the right to arm themselves in self-defense, and more generally the principles of "state law". As a result, several southern states have, during the years preceding the secession, made a major arming effort for their respective militias; this was the case, in particular, of the Caroline from the south - direct consequence of the showdown that accompanied the nullification crisis from 1832-33 - but also from the Virginia. It should be noted in passing that the militiamen are generally animated by a strong parochial spirit: engaged mainly to defend their properties, they are often reluctant to go and fight outside their state, or even their county. This is the reason why States recruit, in the event of war, units of volunteers. These are only intended to exist for a limited period of time (in the worst case, that of the conflict) and are dissolved once peace returns. In the meantime, they are made available to the Federal Army.

We can see this military system has above all a defensive vocation. This stems from the very origins of the nation: born to resist the oppression of imperialism, the United States have for almost half a century followed a strategic vision in which they could only be the attacked and not aggressors - to invade a foreign country would have been for many Americans to behave as the King of England George III had done with them during the independance War. This explains in particular the strong resistance encountered in public opinion the war against Mexico from 1846-48.

In 1860, the military situation ofUnited States is thus somewhat paradoxical. On the one hand, the nation has reached a not insignificant degree of militarization, with the existence of state militias, abundantly supplied arsenals (federal or not), and the ideal of the "citizen-soldier" inherited from France. independance War. But on the other hand, the country maintains only tiny professional armed forces, which makes it a true military dwarf in comparison to most other countries. In short, a countrymilitarily weak, but capable ofgrow in power very quickly if the need arises - which was to generally characterize the American army from its birth until the Second World War.

The United States Federal Army

At the end of 1860, thearmyUnited States remains an entirely professional force, but tiny in comparison to European nations and even the United Kingdom, which does not practice conscription either. Thus, the theoretical strength is around 13,000 men, but a law allows the executive branch to increase the strength of certain units slightly if it deems it necessary, and the actual number of soldiers is closer to16.000. This is very little for a country of31 million inhabitants and 8 million square kilometers, despite the expansion authorized by the Pierce administration (1853 - 1857), under the leadership of its Secretary of War, the future Confederate PresidentJefferson Davis.

From an administrative point of view, the basic unit is theregiment. The army counts19 : ten infantry, five cavalry and four artillery. Compared to European armies, these regiments - at least as far as infantry is concerned - are moreover more the equivalent of battalions, in terms of their size. In addition, there is the corps of engineers (cartographers included) and various auxiliary or administrative services: armament, health, salaries, food, supplies, inspection, justice and administration. In total, these elements employ no more than 1,000 men.

The various regiments are almost all organized in the same fashion. The basic tactical unit is thecompany, and each regiment has ten - except artillery regiments, which have twelve. The company is commanded by acaptain, assisted by two lieutenants (the first lieutenant and the second lieutenant, a distinction that has survived to the present day in theU.S. Army, even if it no longer has the same meaning). The staff of the regiment is for its part made up, in addition to the administrative staff and the support elements, of acolonel(who commands the regiment), a lieutenant colonel and two majors. The "battalion" level does not have a fixed existence: the term is only used to designate an ad hoc grouping of several companies, constituted temporarily if the need arises. Battalions so formed may be commanded by a senior officer or by the most senior company commander at that rank, at the colonel’s discretion.

The Federal Army of the United States is dispersed throughout the country, but in practice, three-quarters of its personnel arewest of the Mississippi. It ensures both the safety ofborders(especially the one with the very unstableMexico), sovereignty in newly acquired territories (California, Texas, New Mexico and Oregon), and the protection ofsettlerswho settle in territories that are still little anthropized, if not byNative Americans. The latter being relatively few in number, divided, and their attitude being variable, their control does not require very large staff. In the east, the role of the army is above all to guard the military installations, mainly forts and arsenals, scattered throughout the most populous part of the country. This role of presence and garrison is above all the prerogative of theinfantry.

For its part, thecavalryis mainly used in the fight against the Indians, due to the increased mobility required by the vast spaces without infrastructure of the "far west », And an enemy himself quite mobile. In fact, the term "cavalry" actually refers to three different types of units, based - initially - on equipment and fighting style. There are thus two regiments ofdragons, versatile soldiers supposed to be able to fight on foot as well as on horseback and armed with rifles; two regiments ofcavalry, equipped only with sabers and pistols for combat on horseback; and a regiment ofmounted infantry, which as its name suggests, travels on horseback but fights on foot. Over time, however, these units had to be adapted to the engagements in which they participated and concretely, in 1860, they used essentially the same equipment and the same tactics, which in fact resemble those of the dragons. These designation variations will be abolished in August 1861 and the two dragon regiments, the mounted infantry regiment and the two cavalry regiments will all be renamed “cavalry regiments” and renumbered respectively from 1 to 5. It should be noted that in the cavalry, companies are sometimes calledtroopinstead ofcompany.

Both because of the defensive nature of the United States Army and the rugged terrain, which is not conducive to the movement of field guns, found in the West, the mission of the United States.artillerymainly consists in providing servants to the guns of the forts. As a result, each regiment is made up of twelve companies (sometimes called "batteries»), That is to say eleven Lourdes (fortress artillery) and one light (field artillery). However, the 1st and 2nd Artillery Regiments have two light batteries instead of one. The body of thegenius, with a very small staff - less than 200 men - is mainly responsible for designing the forts, border and coastal, and supervising their construction. The need to protect the ports, scattered overan immense maritime facade, has indeed led to the realization of an imposingcoastal fortification system. Note that the artillery battery has its own organization: made up of three sections of two guns each, so it has three lieutenants instead of two.

In normal times, there is no operational echelon above that of the regiment. These are themselves fragmented and dispersed: the198 companies in the army are spread over more than70 workstations and installations, not to mention the smaller detachments. This dispersion is compensated by a geographical organization: the country is thus divided intomilitary departments (among the main ones: North, South, Center, West, Texas, Missouri, Pacific), themselves subdivided intodistricts. During theCivil War, this organization will vary widely, and military departments and districts will be created or abolished as needed; it will also be formed ofmilitary regions (calledmilitary divisions), bringing together several departments.

The territory of the United States at the beginning of 1860. In orange: the States admitted to the Union; in blue, the territories; in green, unorganized regions, administered directly by the federal government. Most of the armed forces are concentrated in the western half of the country.

As we can see, the United States Army was, in 1860,weak and scattered. Its presence in the West being already essential, we better understand how thesecessionSouthern states were able to occur, and secessionists seized virtually all federal military installations in the South, with virtually no resistance. Even if the number remains a preponderant factor - Napoleon Bonaparte did not say "God is always on the side of the biggest battalions"? - the composition of the army and the quality ofstaffare also important.

Men: soldiers and officers

Professional soldiers, some 2,500non-commissioned officers and 12,500men of the row of the Federal Army are, as a rule, quite well trained. Depending on their assignments, they are even quite seasoned, even if the battles in which they participate against the Amerindians are more often than small skirmishes compared to the slaughter of the civil war to come. One of the reasons for the military's chronic understaffing is that the military career is unattractive for enlisted men. Living conditions in army posts and forts are oftenprecarious, especially in terms of health, and diseases - especially typhus spread by lice, cholera, or scurvy caused by frequent malnutrition - kill far more frequently than Indian bullets or arrows. The entrants are therefore very frequentlyrecent immigrants, entered the army to demonstrate their devotion to their new homeland or, more prosaically, to have food and shelter and escape the misery of the poor neighborhoods of the big cities. Despite the difficulties of life as a soldier, and the lack of esteem shown by their fellow citizens towards them (soldiers are often seen as the scum of society, men too lazy to work normally), they will nevertheless demonstrate 'aloyalty flawless towards the federal government: when the war broke out, only 26 non-commissioned officers and enlisted men resigned to join the Confederate forces.

The executives are numerous since there are just over a thousandofficers. Being small, the federal army can afford relatively drastic selection criteria and therefore the level of supervision and training is rather high. The vast majority of officers - 824 out of 1,085 - come from the National Military Academy ofWest Pointin New York State. The rest comes from private military schools, mostly located in the South and some of which are fairly highly rated, such as the Virginia Military Institute in Lexington, or the Military College of South Carolina - more commonly known as "the Citadel". - in Charleston.

While the officers are relatively numerous, their prospects foradvancementare on the other hand rather small. On the one hand, openings are rare: there are only about a hundred senior officers and in practice, most officers will never exceed the rank of captain. On the other hand, the US military institution was then a very heavy bureaucracy, governed by very strict rules of advancement and promotion. An officer can only be promoted if a place becomes available in the higher rank; in this case, his replacement is designated atseniority: Younger officers, even brighter ones, must wait their turn. This system sometimes leads to changing weapons: thus, the future southern generalRobert lee had to leave the Corps of Engineers, in which he had served for 25 years, but where he vegetated in the rank of captain, to pursue his career in the cavalry.

The system is even more frozen byno age limit : officers can stay in place for as long as they want. A small example with the generals. There are four of these: a major-general, who provides command of the army, and three brigadiers-general. The Commander-in-Chief is alwaysWinfield Scott, who has held this post since 1841 and was 74 years old at the time. The other generals are in a similar situation: John Wool, 76, was promoted the same year as Scott; David Twiggs, a general since 1846, was 70 and William Harney, 60 - but he had only just been promoted in 1858.

Thus forced to wait years for a promotion that will not depend on their leadership qualities anyway, many officers lose patience and return to civilian life in search of other means of securing their careers. About half of West Point graduates end upto resignafter a few years, using their much-regarded officer training as a springboard. Recognizing these problems, the government has long implemented a "fictitious" promotion system,patent promotion. This is awarded on merit, which offsets the preponderant weight of seniority. The principle is as follows: an officer (a captain, for example) who stands out for his qualities during his service receives one of these promotions: in addition to the distinction he derives from it (the American army then does not distribute any decoration, except, sometimes, a few "weapons of honor" most often reserved for generals), he becomes "major by patent". This means that he remains captain (he continues to wear the badges and receive the pay), but as soon as a major position becomes available he will havepriorityon all other captains to get it. If he is subsequently granted a lieutenant-colonel's certificate, he may, if necessary, be promoted to that rank directly, always on condition that a post is vacant - and that there is no other lieutenant - colonel by patent with a seniority in this rank which is superior to his.

Yesat the time of secession the question of the loyalty of the troops did not even arise, it was quite another matter for that of the officers. More involved in political life than their men, they were divided as much as the country andmany of them resigned. Theirmotivationswere varied: sincere adherence to the political ideals of the South, allegiance to their home state rather than to the federal government, refusal to bear arms against their compatriots, even attraction to the career prospects offered by the creation of the new confederate army. The best-known example is once again that of Lee, an opponent of secession, but who refused command of a Northern army when it would have led him to fight his home state, Virginia. He therefore resigned, before taking command of the Virginian militia, then joining the Southern Army when Virginia joined theConfederation.

We often read that the number of career officers who lined up on the southern side was proportionatelyhigher than the population of their states, thus explaining the apparent superiority of Confederate command in the early years of the war, but this is incorrect. Of 824 officers from West Point, 296 left the army in 1861, and only 184 became officers in the Southern forces. In addition, only 99 of the 900 or so former officers who had returned to civilian life enlisted in the Confederate Army, while about 400 entered the service of the federal government. Even if the proportion was higher among the officers leaving the other military academies of the country, those who chose to serve the South remained clearlyminority.

During the war, many of these officers, on both sides, would becomegeneralsand access important commandments, at the head of which they would clash with one another. The fact that they served together at West Point, an institution where esprit de corps is preponderant, and then in their various successive assignments - including, for some of them, during the war against Mexico - brings to light naturefratricidalof the Civil War in an obvious way, so much so that this specific theme would later become an inexhaustible source of inspiration for authors of fictions.

This group of reenactors from the American association Sykes' Regularswears the uniform of the regular army, as it was just before the outbreak of the Civil War.

Consideringthe weakness of the federal army, small in number and scattered throughout the country, and the militia's inadequacy for such a task, it was immediately necessary, from the outset of theCivil War, to liftvolunteer units to crush the rebellion. Indeed, increasing the size of the regular army was not an option to consider: the legislation then in force made any creation of a unit subject to a vote in due form by Congress, a necessity incompatible with the urgency of the situation.

Armies of volunteers

In fact, new regular units were effectively created; ordered by a presidential proclamation of May 3, 1861, this recruitment was not confirmed until July 29 by theCongress; actual recruitment took place in August and September, and it was only in October that training began - when war had been raging for ages. None of the eleven regiments thus formed was organized in the same way as the existing regiments: the nine infantry regiments (numbered from 11 to 19) consisted of 24 companies (divided into three battalions of eight companies each) instead of 10. ; the 6th cavalry regiment had 12 companies instead of 10; and if the 5th artillery regiment was made up like the others of 12 batteries, they were all armed with field guns. Regular army units served extensively during the conflict, in all theaters of operation. The artillery batteries were dispersed in thearmieswhere thestrong. The cavalry regiments served as such in the West, or saw their companies detached to serve asescortto the staffs. The same was true of the infantry regiments, some of which were broken up to protect the supply convoys of the Union armies, and others servedin the first line in the midst of regiments of volunteers.

It was therefore easier for the presidentAbraham Lincoln to create from scratch a "provisional" army, intended only for the duration of the war, a prerogative that the country's constitution granted it. So immediately after the announcement of the surrender of Fort Sumter, it formed a force totally distinct from the regular army, the "volunteers from the United States ". In English, this full-fledged army is generally referred to asU.S. Volunteers (abbreviated as U.S.V.) to differentiate it from the regular army orU.S. Army (USA.). While the latter will not exceed 25,000 during the conflict, the former will reach one million soldiers, thus providing the bulk of the northern military effort.

Initially, no one imagined that such numbers would be reached. The prevailing idea in the spring of 1861, in both North and South, was that a single decisive battle would be enough to settle the conflict. As a result, the war was not seen as anything but short, and the call for volunteers issued by President Lincoln on April 15 perfectly reflects this idea: 75,000 men, for a period ofthree months only. The commitments exceeded all expectations: even though 7 of the 24 states solicited refused to send troops - 4 of them would dosecession- nearly 95,000 volunteers answered the call. Some states, such as Massachusetts or Rhode Island, provided more than double their quota; the District of Columbia, unaffected, saw a force of 4,000 men build up, and more than 10,000 Unionist Missourians formed their own regiments, after their governor, a secessionist, had proclaimed state neutrality.

These volunteers were initially recruited, armed and equipped at the expense of theirstateoriginal, even if private initiative occasionally alleviated the financial burden that this represented. They were therefore, in theory, subordinate to the authority of theirgovernors, which only made them available to the federal government; hence the fact that each bore a designation specific to his State of origin such as20th Maine Infantry or1st New York Heavy Artillery. In keeping with the American tradition then in force - a tradition which itself stemmed from an ideal of direct democracy - the officers of these regiments wereelectedby their men. The choice of the latter often fell onnotablefrom their neighborhood or county that had enlisted with them, regardless of their ability to command or their military experience. If their professionalism was lacking, on the other hand, men were not lacking.

But for many, these first "three-month volunteers" soon proved insufficient to resolve the conflict. The day after the crushing defeat ofBull runLincoln and Congress understood that the war would be long. On July 22, 1861, they authorized the call for 500,000 new volunteers, this time for a period ofthree years. Two years later, when volunteerism was no longer enough to make up for the enormous losses caused by fighting and epidemics, the federal government had to resort toconscription, a decision so unpopular - because many considered an attack on individual freedoms - that it sparked bloody riots in New York. There were four partial mobilizations in all - carried out bydraw - in July 1863, and in March, July and December 1864.

Unsurprisingly, a similar pattern can be found on the other side of the front line. Immediately after their birth,Confederate States of America created not one, but two armies. The first was a regular force calledArmy of the Confederate States of America (abbreviated A.C.S.A., sometimes simply C.S.A. forConfederate States Army). On paper, it was supposed to have 15,000 men, but in practice it will never reach that number. Little known for lack of sources, the activity of thissouthern regular army it would seem to be limited to providing cavalry escorts to staffs, a few field artillery batteries, and an honor guard to Confederate institutions. Its contribution to the southern war effort will in any case be significantly less than that of its northern counterpart.

For the same reasons as the Union government, the Confederate leaders knew full well that their future regular army would not meet the needs of the civil war. They also formed a force of volunteers, even before the creation of their regular army. BaptizedProvisional Army of the Confederate States (P.A.C.S.), this "Provisional Confederation Army Would support most of the fighting to come. Recruited in the same way as in the North - that is to say by state - the 100,000 volunteers called up on March 6, 1861 were initially going to be reinforced by the militia of each state. Nevertheless, the Confederation would very quickly fall victim to one of its own ideological foundations: thestate law. Jealous of their prerogatives, the governors of some states obstructed as much as possible the use of their militia or volunteers by the Confederate government. Georgia's Joseph Brown even went so far as to forbid his state's troops to leave its territory, in vain: they had, according to him, been raised only to defend Georgia. The seizure of control of the armed forces of the states by the central government was seen by many as an interference in their sovereignty. This reluctance increased the difficulties the Southern government experienced in coordinating the defense of its borders.

Consideringthe cramped demography of the South, volunteering would prove insufficient even faster than in the North. In February 1862, the Confederate Congress agreed to raise an additional 400,000 volunteers, but by the following April it appeared that conscription was the only solution to the problem. As badly perceived as in the North, it initially concerned men aged 18 to 35. By September, the maximum age was raised to 45, and in December 1863 it was no longer possible to escape military service by paying a replacement, as had been the case until then. En février 1864, la conscription fut étendue aux hommesde 17 à 50 ans. Bien entendu, ces mesures ne concernaient que les hommes blancs. C’est seulement en dernier recours que la Confédération se résolut à accepter les Noirs dans l’armée : une loi du 13 mars 1865 autorisa à en lever 300.000, mais à quelques semaines de la défaite, elle resta quasiment lettre morte. Malgré cela, à aucun moment l’effectif de l’armée sudiste n’excéda 500.000 hommes, et hormis en de rares cas, elle se battit toujours en sévèreinfériorité numérique.

Si lever une armée est une chose, l’organiser pour en faire une force capable de se battre efficacement en est une autre, et les belligérants de la guerre de sécession allaient très vite l’apprendre à leurs dépens. Comme on l’a vu, il n’existe pas, en temps de paix, d’échelon supérieur à celui du régiment. Toutefois, les régiments de volontaires ne comprenant pas plus de 800 à 1.000 hommes, des armées de plusieurs dizaines de milliers de combattants n’allaient pas pouvoir être organisées sans l’établissement d’unestructure hiérarchique comprenant plusieurs échelons.

L'organisation des armées

Le premier de ces échelons est la brigade. En principe, la brigade comprendtrois ou quatre régiments, mais dans la pratique, il arrive qu’il y en ait davantage, surtout si l’effectif des régiments concernés est réduit. Elle est normalement commandée par un brigadier-général, mais il arrive fréquemment que ce rôle échoit au colonel – c’est-à-dire au commandant de régiment – avec le plus d’ancienneté à ce grade. Dans l’armée sudiste, les brigades sont assez souvent formées par des régiments originaires d’un même État. A contrario, les brigades nordistes sont davantage mixtes du point de vue de l’origine géographique. Dans les deux cas, il ne s’agit pas de règles absolues. L’affectation des régiments aux brigades ne suivant pas un plan préétabli, elle n’est pas fixe, et une brigade peut se voir renforcée ou affaiblie en fonction des besoins.

Sur le champ de bataille, la brigade constitue l’unité tactique de base dans tous les engagements importants. Les meilleures d’entre elles développent un esprit de corps important et finissent par constituer des unités d’élites, telles que la Stonewall Brigade ou les Louisiana Tigers sudistes, ou bien l’Iron Brigade et l’Irish Brigade nordistes. Au sein des forces confédérées, elles ne sont généralement pas numérotées, mais plutôt désignées par le nom de leur commandant ; si ce dernier est un leader emblématique, elles peuvent en garder le nom même après qu’il ait été remplacé. Les brigades nordistes sont quant à elles numérotées, le plus souvent au sein d’une même division (chaque division a ainsi une « première brigade », une « deuxième », etc.), plus rarement au sein d’une même armée (comme ce fut le cas dans l’armée du Tennessee au début de l’année 1862). Dans tous les cas de figure, dans la pratique, les généraux se référaient à elles par le nom de celui qui les commandait. Enfin, certaines brigades sont simplement désignées par lesurnom dont elles ont hérité au cours de leur service.

L’échelon suivant est la division. Contrairement à la brigade qui est constituée exclusivement – sauf cas rares – d’infanterie ou de cavalerie, la division est le premier écheloninterarmes : chacune d’entre elles se voit généralement affecter un bataillon d’artillerie, à raison d’une batterie par brigade – sachant qu’une division comprend généralement trois ou quatre brigades, rarement plus. Les divisions sont désignées de la même manière que les brigades, au Nord comme au Sud. Au début de la guerre, elles constituent les subdivisions les plus importantes au sein d’une armée mais rapidement, il faudra créer un échelon encore supérieur.

Il s’agit du corps d’armée. Jusque-là inédits au sein de l’armée américaine – la plus haute subdivision d’armée employée lors des conflits précédents était la division – les corps d’armée furent créés en mars 1862 par le généralMcClellan. D’abord limités à la principale armée nordiste, celle du Potomac, ils seront ensuite étendus dans toutes les forces de l’Union. Contrairement aux divisions et aux brigades, les corps nordistes sont numérotés suivant une seule série, quelle que soit leur affectation, et ils sont créés par décret présidentiel. En tout, il y en eut vingt-cinq. Dans l’armée du Potomac, où il y eut jusqu’à six corps d’armée, un échelon intermédiaire exista brièvement en 1862 : la «grande division », qui regroupait deux corps.

Les Confédérés constituèrent eux aussi des corps d’armée, mais en moins grand nombre – leurs armées étaient souvent plus réduites – et de façon moins formelle. Ils apparurent en juin 1862 lorsque Robert Lee réorganisa l’armée de Virginie septentrionale en deux « ailes », rebaptisées formellement « corps » en septembre. Contrairement à leurs homologues nordistes, les corps sudistes étaient numérotés au sein d’une même armée, souvent désignés par le nom de leur commandant, et ne furent employés que dans les principales armées confédérées. Un corps d’armée nordiste comprend au mieux trois ou quatre divisions, un corps sudiste souvent davantage.

Viennent ensuite les armées. Ces dernières étant des créationsad hoc, leur importance varie beaucoup en fonction de la mission à laquelle elles sont destinées, allant de la simple brigade à une force comprenant plusieurs corps. Elles sont généralement nommées d’après la zone géographique où elles vont opérer, et leur nom est le plus souvent fixe dans la mesure où leur création procède d’un décret du pouvoir exécutif – ce dans les deux camps. C’est au niveau de l’armée que sont gérées les affaires relevant de l’intendance, de l’administration, de la police militaire ou des divers services auxiliaires.

Il y eut toutefois, au cours de la guerre de sécession, quelques tentatives pour coordonner entre elles l’action de plusieurs armées sur un même théâtre d’opération. Ce fut notamment le cas pour les troupes fédérales de l’Ouest – comprendre « entre les Appalaches et le Mississippi ». Initialement groupées en trois armées distinctes, à savoir celles du Tennessee, du Cumberland et de l’Ohio, elles allaient toutefois être subordonnées à un échelon supérieur,la division militaire du Mississippi. Commandée par Halleck, puis Grant, et enfin Sherman, elle allait contrôler jusqu’àcinq armées simultanément, jouant un rôle prépondérant dans la victoire finale. Rien de tel n’exista au sein des forces armées confédérées, l’idéologie décentralisée qui avait présidé à la naissance de la Confédération s’avérant un obstacle à ce type de coordination centralisée – une absence dont la stratégie sudiste souffrit terriblement. La seule opération multiple d’envergure, décidée par le président Davis en personne, sera la triple offensive de R.E. Lee dans le Maryland, E.K. Smith dans le Kentucky, et Van Dorn dans le Mississippi, à la fin de l’été et au début de l’automne 1862. Toutefois, ces offensives ne seront pas réellement coordonnées, mais seulement simultanées.

La même dichotomie se retrouve au niveau du commandement suprême. L’armée fédérale comporte un commandant en chef (ou plutôt un « général commandant », le titre formel de commandant en chef revenant au président), qui a pour mission d’élaborer la stratégie globale et d’assister le président dans sa mise en œuvre. Il s’agit initialement de Winfield Scott ; le vieux général s’avérant très vite trop âgé pour remplir son devoir, il est remplacé en novembre 1861 par George McClellan. Toutefois, celui-ci est écarté dès mars 1862 afin de l’obliger à se concentrer sur l’offensive de l’armée du Potomac contre Richmond ; il est relayé par une commission temporaire (War Board) présidée directement par Abraham Lincoln et le secrétaire à la Guerre, Edwin Stanton. L’armée de l’Union retrouvera un « général commandant » avecHenry Halleck, nommé en juillet 1862 et remplacé en mars 1864 par Ulysses Grant. Côté sudiste, seul le présidentJefferson Davis peut exercer semblable autorité, et celle-ci lui est bien sûr régulièrement contestée par ses opposants politiques. Robert Lee sera formellement nommé commandant en chef, mais seulement en mars 1865, bien trop tard pour que cela serve à quoi que ce soit.

Les organisations précédemment décrites sont surtout valables pour l’arme qui constitue la majeure partie – plus ou moins 80% selon la période et le camp considéré – des armées de la guerre de Sécession, à savoir l’infanterie. Thecavalry, quant à elle, a été employée quelque peu différemment. Au début du conflit, les généraux nordistes ne lui envisagent pas d’autre utilité que mener des actions de reconnaissance ou d’escorte. De ce fait, les unités de cavalerie nordistes sont initialementscatteredà travers toute l’armée, chaque échelon – brigade, division ou corps d’armée – se voyant affecter un régiment ou quelques compagnies de cavalerie en fonction des besoins. Les Sudistes, pour leur part, n’en firent rien : constatant dès l’hiver 1861-62 l’efficacité d’une force exclusivement composée de cavalerie pour mener des raidscontre les lignes de communication et de ravitaillement de l’ennemi, ils organisèrent brigades, divisions et même corps de cavalerie, sur le même modèle que l’infanterie. Il faudra attendre le printemps 1863 pour que leurs adversaires se décident à les imiter, avec la création du corps de cavalerie de l’armée du Potomac.

L’organisation de l’artillerie de campagne variera également beaucoup. Vers la fin de la guerre, les Nordistes abandonneront le système précédent (un bataillon d’artillerie par division) et grouperont tous les bataillons d’artillerie d’un même corps au sein d’une brigade d’artillerie, permettant au commandant du corps d’armée de concentrer son artillerie à son gré au cours de l’engagement. Il sera également constitué des brigades d’artillerie de réserve, utilisées à la discrétion du commandant d’armée afin, le cas échéant, de fournir un soutien décisif. Manquant chroniquement de canons, et plus encore de munitions, l’artillerie sudiste n’atteindra jamais ce niveau, et restera plus proche de l’ancien système. En plus des bataillons divisionnaires, quelques bataillons d’artillerie de réserve seront affectés aux échelons supérieurs, corps d’armée et armée.

Penchons-nous à présent sur la composition de ces armées, et leur évolution. Qui étaient les hommes qui disputèrent la guerre de Sécession ? Tous n’eurent pas la même motivation, la même origine, le même destin ; pas plus que la qualité des armées belligérantes ne resta homogène tout au long des quatre années que dura le conflit.

Composition et évolution des troupes

Initialement, on a vu que les volontaires de 1861 ne manquaient pas d’enthousiasme pour une guerre que tout le monde imaginait brève. Nombre d’entre eux se hâtèrent vers les bureaux de recrutement de leur quartier ou de leur comté, craignant que s’ils attendaient trop longtemps pour s’enrôler, la guerre serait terminée avant même qu’ils aient vu le moindre combat ou tiré un seul coup de feu. Cet afflux de volontaires n’alla pas sans générer quelques problèmes non négligeables, notamment en matière d’équipement.

Si les nombreux arsenaux fédéraux ou d’États allaient permettre d’armer cette foule d’aspirants soldats, ce ne fut pas sans difficultés. Durant les premiers mois de la guerre, les disparités sont particulièrement grandes d’une unité à l’autre, car toutes les armes disponibles ont été utilisées, et des fusils d’une grande variété de modèles et de calibres furent distribués. Naturellement, ces disparités compliquèrent grandement l’approvisionnement, puisque toutes les unités d’une même armée n’employaient pas forcément les mêmes munitions. Il en alla de même pour les uniformes, très disparates, chaque État fournissant les siens (souvent basés sur ceux de sa milice) à ses volontaires et sachant qu’il n’y avait pas d’obligations particulières à respecter dans ce domaine. Grâce à son potentiel industriel, le Nord parvint à standardiser graduellement l’équipement de ses armées au cours de l’année 1862.

Bien plus défavorisé en la matière, le Sud eut beaucoup plus de difficultés. Malgré les arsenaux, dès le début du conflit les fournitures d’armement devinrent un problème crucial. Nombre de volontaires durent initialement amener avec eux leurs armes personnelles, souvent de qualité militaire discutable, et en quelques occasions, des unités confédérées furent contraintes d’assister en spectatrices aux batailles dans lesquelles elles furent engagées, faute de fusils. Les mesures énergiques de Josiah Gorgas – qui, ironie du sort, était un Nordiste passé dans le camp adverse par fidélité envers son épouse sudiste – autorisèrent la mise en place d’une industrie d’armement embryonnaire, mais qui permit de parer au plus pressé. La capture massive d’armes nordistes à l’occasion des victoires défensives du début de la guerre, et l’importation de fusils britanniques via les « forceurs de blocus », firent le reste, et la Confédération ne manqua pratiquement jamais d’armes pour se battre.

En revanche, il n’en fut rien en matière d’uniformes. Avec le coton des plantations sudistes, la matière première ne manquait pas, mais les filatures étaient peu nombreuses dans le Sud. Il y avait des uniformes réglementaires, mais ils étaient produits au compte-goutte, avec priorité aux officiers et aux soldats de l’armée régulière confédérée. Tant et si bien que, le plus souvent, le soldat sudiste dut se contenter d’un uniforme « fait à la maison », d’allure vaguement militaire, et usé jusqu’à la corde.

Thecomposition sociale des armées est essentiellement le reflet de celle de la population des deux belligérants. Les soldats sudistes sont majoritairement des ruraux, le plus souvent de condition modeste. Les citadins, moins nombreux, viennent souvent des villes portuaires ; très peu sont des ouvriers, les centres industriels étant rares. Les milieux sociaux sont différents dans le Nord, où se côtoient fermiers du Midwest autant qu’ouvriers et employés des grandes villes de la côte Est.

Theorigines nationales varient également suivant le camp dans lequel on se place. Dans l’armée de l’Union, 1,7 million de soldats – sur les 2,2 millions qui servirent, au total, dans les forces nordistes – sont nés aux Etats-Unis. Mais nombre d’entre eux sont des fils d’immigrants, d’origines très diverses : 1.000.000 environ sont d’ascendance « britannique ». Les Allemands furent très nombreux : 216.000, auxquels s’ajoutent 300.000 Américains d’origine allemande. Viennent ensuite les Irlandais – 200.000, nés en Irlande pour la plupart – puis les sujets britanniques (100.000, nés pour moitié environ au Canada, et l’autre en Grande-Bretagne) et les Néerlandais (90.000).

Les francophones ne furent pas en reste avec 40.000 engagés, globalement une moitié de Québécois et une autre d’Américains d’origine française, plus une poignée de citoyens français proprement dit. À cela s’ajoutent 20.000 Scandinaves et quelques milliers d’Italiens, de Polonais, de Mexicains (principalement au Nouveau-Mexique) et d’Amérindiens (essentiellement dans le « territoire indien », l’est de l’actuel Oklahoma) – sans compter, naturellement, d’autres origines aux représentants moins nombreux. Certaines de ces « nationalités » constituèrent quelques régiments à part entière, mais dans la plupart des cas, elles furent dispersées dans toute l’armée.

Les 210.000 Afro-Américains tiennent une place à part. Bien qu’il y eut des engagements individuels de la part des Noirs vivant dans le Nord dès le début de la guerre, beaucoup furent refusés. Les Noirs n’étaient en effet pas considérés comme des citoyens, fussent-ils libres, et leur présence au sein d’unités militaires était souvent mal perçue et mal tolérée. Même après septembre 1862 et la « proclamation d’émancipation » du président Lincoln, la lutte pour l’abolition de l’esclavage, devenue but de guerre principal de l’Union, ne signifiait en rien l’abandon des préjugés racistes de l’époque.

Ainsi, les Afro-Américains n’étaient pas considérés, par la plupart des officiers et généraux nordistes, comme pouvant devenir des soldats de valeur. Ceux qui furent acceptés dans l’armée jusqu’à la fin de 1862, souvent sous la seule impulsion de généraux notoirement abolitionnistes tels Benjamin Butler, furent cantonnés à des tâches subalternes, travaux de fortifications et services auxiliaires. Theproclamation d’émancipation changea la donne, mais on choisit alors de rester dans un régime de ségrégation : les Noirs seraient acceptés librement dans l’armée, mais ils constitueraient leurs propres unités, encadrées – sauf cas rares – par des officiers blancs.

Initialement pris en charge par les États au même titre que les formations « blanches », les régiments de Noirs furent ensuite placés directement sous l’égide du gouvernement fédéral, qui constitua ainsi les United States Colored Troops (U.S.C.T.) à partir de 1863. La moitié d’entre eux étaient des Noirs libres vivant dans le Nord, l’autre moitié d’anciens esclaves, fugitifs ou libérés par l’avancée des troupes nordistes. Bien qu’affichant un comportement tout à fait dans la moyenne de l’armée au combat, ces régiments ne furent jamais pris au sérieux par le commandement nordiste, qui les employa essentiellement à des rôles secondaires, garnisons de fort et occupation des territoires conquis, où ils payèrent un lourd tribut aux maladies. Les chiffres en témoignent : plus de 70.000 soldats afro-américains périrent durant la guerre, mais moins de 3.000 d’entre eux furent tués au combat.

Globalement, les armées de l’Union perdirent durant la guerre de sécession 640.000 hommes, aux quelques 110.000 tués et 280.000 blessés venant s’ajouter 250.000 morts de maladie. Theconditions sanitaires déplorables (favorisant typhus et dysenterie), les duretés de la vie en campagne, autant que le climat varié du Sud, allant des forêts marécageuses subtropicales infestées de moustiques (qui transmettent paludisme et fièvre jaune) aux pics enneigés des Appalaches, expliquent – autant que l’inefficacité de la médecine militaire d’alors, dont le visage moderne est alors seulement naissant – une telle disproportion. Ces pertes furent considérables, puisqu’elles touchèrent près d'un soldat nordiste sur quatre.

La situation fut encore pire dans le Sud, où l’on estime qu’au moins un combattant sur trois fut victime de la guerre : 260.000 morts, toutes causes confondues, et un nombre indéterminé de blessés, faute de statistiques suffisantes. On ignore ainsi combien d’hommes servirent dans les armées confédérées, et les estimations varient de 600.000 à 1.500.000. Quoi qu’il en fut, lorsqu’on additionne les pertes des deux camps, les pertes demeurent terribles, et la guerre de Sécession est de loin le conflit le plus meurtrier de l’histoire des Etats-Unis : en tout, 2% de la population du pays y trouva la mort.

Contrairement à sa contrepartie nordiste, passablement cosmopolite, l’armée confédérée a une composition ethnique nettement plus homogène. Les neuf dixièmes des soldats sudistes sont nés aux Etats-Unis, et la plupart d’entre eux sont d’ascendance britannique, en dehors des « cajuns » (les Louisianais d’origine française) et des Amérindiens. Quant à ceux nés à l’étranger, ils sont principalement irlandais ou anglais. Cette disparité, et en particulier la forte proportion de germanophones dans l’armée fédérale, permit à la propagande sudiste de comparer l’ennemi nordiste aux mercenaires allemands, de sinistre mémoire, que le roi d’Angleterre avait engagé pour combattre en Amérique pendant la guerre d’Indépendance, et qui étaient connus sous le vocable général de « Hessois ».

Il ne faut cependant pas négliger l’apport des Noirs aux armées sudistes. Certes, l’idéologie même de la Confédération, où l’immense majorité des Afro-Américains étaient des esclaves, rendait encore plus impensable leur utilisation au combat, et ce sentiment fut encore renforcé après la proclamation d’émancipation. Malgré tout, quelques Noirs libres s’engagèrent dans l’armée confédérée au début des hostilités, désireux de démontrer leur loyauté envers leur nouvelle nation. Comme au Nord, ils furent cantonnés à des activités subalternes, et écartés des rôles combattants. En revanche, esclaves et hommes libres furent abondamment réquisitionnés par l’armée, principalement pour aménager des fortifications et assurer le transport du ravitaillement, si bien que les forces confédérées finirent par se retrouver largement dépendantes de la main d’œuvre noire.

D’abord impossible à envisager, l’idée d’armer les Afro-Américains et de les envoyer se battre pour la Confédération finit par se faire jour vers la fin du conflit, à mesure que les pertes en tous genres éclaircirent les rangs d’une armée sudiste déjà largement dominée en nombre par son adversaire. Quelques généraux (notamment Cleburne et D.H. Hill) y risquèrent leur carrière, mais c’est seulement lorsque le plus prestigieux d’entre eux, Lee, se rallia à leur avis, qu’il fut décidé d’y recourir. Un ordre de mars 1865 autorisa les Noirs à former des unités combattantes, les esclaves s’y engageant (seulement avec le consentement de leur maître) se voyant promettre la liberté une fois la guerre terminée. Compte tenu de l’effondrement imminent de la Confédération, cet ordre ne permit pas de recruter plus de quelques dizaines de soldats, qui n’eurent même pas le temps de combattre.

Pour les uns comme pour les autres, les motivations pour se battre furent aussi variées que les origines ethniques. Il y eut, bien sûr, l’idéologie et le patriotisme : on s’engagea pour préserver l’Union ou pour anéantir l’esclavage (au Nord), pour défendre ses droits et un certain mode de vie (au Sud), plus généralement pour défendre son État et les siens (quelle que fût la menace réelle qui pesait sur eux), ou tout simplement pour « faire son devoir », « comme tout le monde ». Le patriotisme constituait tout particulièrement un puissant moteur parmi les immigrants de fraîche date, qui eurent à cœur de démontrer leur attachement envers leur pays d’adoption.

Mais il y eut aussi le goût de l’aventure, le désir de participer à ce qu’on imaginait comme une promenade militaire, une expérience hors du commun. Naturellement, lorsque le conflit s’éternisa et que les journaux des deux camps diffusèrent dans leur lectorat les froides et dures réalités de la guerre, ce type d’enthousiasme retomba rapidement. Il fallut recourir à d’autres moyens pour susciter les vocations, et l’on offrit bientôt des primes d’engagement pour les volontaires. À l’occasion, les recruteurs ne détestaient pas recourir à des moyens moins orthodoxes, et le « shangaiing » – terme anglais désignant le recrutement plus ou moins forcé par la tromperie, l’abus de confiance, voire l’intimidation ou la coercition – fut parfois pratiqué.

Ce fut malgré tout insuffisant pour compenser les énormes pertes, et il fallut in fine recourir à la conscription. Cette atteinte inédite à la liberté individuelle fut mal perçue par les conscrits des deux camps, mais au moins les Sudistes purent se dire, dès la fin de 1863, qu’ils étaient tous égaux devant la conscription, puisqu’à cette date il ne fut plus possible d’y échapper. Ce ne fut pas le cas au Nord : jusqu’à la fin de la guerre, celui qui ne voulait pas être enrôlé, même en ayant tiré un « mauvais numéro » (puisque la conscription se faisait par tirage au sort), pouvait à la place fournir un remplaçant – qu’il avait lui-même payé pour cela – ou bien s’acquitter de la somme de 300 dollars. Ce n’était pas négligeable : à titre de comparaison, la solde mensuelle d’un soldat de l’Union s’élevait à 16 dollars à la fin de la guerre.

De fait, tous ceux qui le purent payèrent, et la conscription nordiste fut globalement assez inefficace : sur 250.000 hommes tirés au sort, 15.000 seulement acceptèrent leur sort. Tous les autres payèrent, ou fournirent un remplaçant, si bien que l’on finit par trouver que la conscription était plus efficace pour lever des fonds que des soldats. De surcroît, cette inégalité devant le service militaire, les plus pauvres ne pouvant y échapper ou se voyant contraints de se vendre comme remplaçants pour échapper à la misère, rendit la conscription encore plus impopulaire.

Elle vit également, au même titre que les primes d’engagement, la naissance d’une pratique illégale dont certains firent une véritable profession. Ces « chasseurs de primes » s’engageaient, volontaires ou en tant que remplaçants, dans le seul but de toucher l’argent qui allait avec, avant de déserter dès que possible… pour mieux recommencer ensuite, ailleurs et sous un autre nom.

Mais le problème des désertions fut loin de se limiter à ces quelques individus. Au contraire, ce fut une véritable plaie pour les deux armées, puisqu’on évalue que le Nord comme le Sud perdirent chacun un dixième de leur effectif militaire global de cette manière – soit au moins 200.000 déserteurs pour l’Union, et 100.000 pour la Confédération. Seule une minorité de ces déserteurs était repris, et la plupart de ceux qui l’étaient se voyaient simplement renvoyés dans leurs unités, le plus souvent.

La grande variété de facteurs à l’œuvre dans le recrutement et la composition des armées implique que la qualité de celle-ci a beaucoup varié pendant la durée du conflit. Un des problèmes récurrents rencontré par les deux belligérants dans ce domaine fut l’absence d’amalgame entre les vétérans et les nouvelles recrues. En effet, lorsque des volontaires s’engageaient ou que des conscrits étaient levés, on ne les utilisait pas pour renforcer les régiments existants, mais pour en créer de nouveaux.

Les « bleus » ne bénéficiaient donc que rarement de l’expérience de leurs aînés, et ils subirent souvent, de ce fait, des pertes sensibles lors de leurs premiers mois de service. De surcroît, l’effectif de certains régiments tendait à devenir squelettique, et certains n’avaient guère plus d’hommes dans leurs rangs qu’une simple compagnie – à tel point qu’il fallut fréquemment en fusionner plusieurs entre eux.

Les volontaires qui s’engagent au début de la guerre ne manquant pas d’enthousiasme, leur moral est élevé. En revanche, leurs qualités militaires sont assez aléatoires : l’entraînement fait souvent défaut et il est fonction du professionnalisme des officiers de chaque régiment - le niveau desquels s'étend lui-même de l'expertise de l'ancien officier de carrière à l'incompétence la plus totale en la matière. Certaines unités s’avèrent donc de bonne qualité, alors que d’autres sont très médiocres.

La guerre se prolongeant, le moral baissera – ou plus exactement, il fluctuera au gré des victoires et des défaites. L’entraînement, lui, se fera meilleur, les deux belligérants mettant à profit l’hiver 1861-62 pour transformer leurs forces de « soldats du dimanche » en véritables armées. Theexpérience et l’endurance des troupes augmenteront graduellement, l’épreuve du feu et des maladies opérant dans les rangs une sélection redoutable.

Theapogée des armées sudistes peut être situé à l’été 1863. Elles restent alors sur une série de victoires significatives, compensant les effets du blocus nordiste par les captures d’équipement et de ravitaillement opérées lors de ces succès. Elles amorceront leur déclin à la suite des pertes sévères subies lors des défaites que leur infligeront les Fédéraux cette année-là, notamment à Gettysburg et Chattanooga. L’armée confédérée baissera alors graduellement en qualité comme en quantité, jusqu’à ce que la situation devienne critique au début de 1865 : la faim, plus que toute autre motivation, poussera les soldats sudistes à déserter par milliers dans les dernières semaines du conflit.

The "pic d’efficacité » des forces nordistes est quant à lui un peu plus tardif, au printemps 1864. À ce moment-là, ceux qui ont survécu sont des combattants aguerris, qui ont de surcroît appris de leurs défaites comme de leurs victoires, sans avoir à subir de pénurie notable puisque la puissante économie nordiste subvient à leurs besoins. Toutefois, ils subiront des pertes terribles dans les mois suivants, d’autant plus que les dirigeants nordistes pousseront à obtenir à tout prix des victoires significatives avant les élections présidentielles de novembre 1864.

En outre, l’été vit les engagements de trois ans souscrits en 1861 s’achever, et bon nombre de soldats ne se rengagèrent pas. Contrairement à leurs homologues sudistes, affectés par la mobilisation générale, les vétérans nordistes n’étaient nullement tenus de renouveler leur bail, si bien qu’entre mai et juillet 1864, du fait des démobilisations et des pertes au combat, l’armée du Potomac a elle seule avait perdu 100.000 hommes. Il fallut les remplacer à la hâte par des conscrits, des régiments de garnison levés initialement « pour la durée de la guerre » (donc sans limitation dans le temps), et des soldats noirs. Si bien qu’à la fin du conflit, nombre d’unités considérées un an plus tôt comme des troupes d’élite n’étaient plus que l’ombre d’elles-mêmes, alors que celles censées les remplacer manquaient encore d’expérience.

Mener au combat des forces telles que les belligérants de la guerre de Sécession en alignèrent impliquait avant toute chose de les encadrer. Ce n’est pas le millier d’officiers de l’armée régulière de 1860 qui allait suffire à cette tâche ; et ce, même en rappelant au service ceux qui avaient quitté l’armée pour une raison ou pour une autre. L’ensemble des académies militaires du pays ne formant pas plus de quelques dizaines d’officiers par an, c’est par d’autres moyens qu’il allait falloir trouver des cadres compétents.

Le commandement et les généraux

Comme on l’a vu précédemment, l’usage, parmi les unités de volontaires, tant au Nord qu’au Sud, voulait que les officiers soient élus par les soldats de chaque régiment. Si ce système permit de parer au plus pressé en fournissant de facto des gradés, les résultats étaient assez aléatoires, puisque les cadres ainsi désignés ne l’étaient pas nécessairement pour leurs qualités martiales. Peu étaient d’anciens officiers de carrière, certains étaient issus de la milice de leur État, la plupart n’avaient aucune expérience de la chose militaire.

Fréquemment, les élus étaient des notables - lawyers, doctors, politicians, representatives in Congress - or simply men adept at persuading their companions to give them an officer rank - and the advantages that came with it. Some of the better-off had themselves financed the recruitment and equipment of the regiment, such as Nathan Forrest, who became one of the richest men in the South by trading in slaves. It was only natural that these generous donors then found themselves at the head of these regiments, notwithstanding their real military qualities.

Many saw little use in training, especially from the perspective of a short war, and the system of elected officers showed itslimitsfrom the first fights, where the amateurism of many of them was evident. Many battles were fought in total confusion, by inexperienced officers, but above all without talent. It was necessary, in both camps, to sort out, starting with alcoholics: this was the case, for example, of Colonel Dixon Miles, who commanded a northern division in Bull Run (July 21, 1861), where he was quite simply drunk.

Those who had shown themselves to be competent were gradually promoted in their place, and there was no hesitation in pulling them out of line if necessary. The most serious of them applied themselves to reviewing, during the free time left to them by the training of their men, the maneuvers and the combats, the numerousinstruction manuals existing: on the tactics of each weapon, on the training of recruits, on knife combat, on field fortifications ... The manuals which governed the federal army before the war were supplemented by others, specially dedicated to volunteer units. In one camp as in the other, the officer corps gradually professionalized, like the rest of the army.

But the officers would very quickly be confronted with another sorting, that operated by thelosses. Sharing the lives of their men in their camps, they suffered - and some died - from the same diseases. Moreover, they suffered considerable losses in combat. The Battle of Franklin alone (November 30, 1864) cost the Southern Army 12 generals and 57 regimental commanders killed, wounded, or captured within four hours. And at Gettysburg (July 3, 1863), General Pickett's southern division would lose all its brigade and regimental commanders in an even shorter period of time. With junior officers having to replace dead or wounded superiors at the head of the upper echelon at short notice, more than once decimated regiments will find themselves commanded by ordinary captains.

Among the factors explaining these losses - besides the fact that, in general, they were already high - is thearmamentRifle-barreled rifles, which have become widespread, are precise and carry far, while at the same time the tactics have hardly changed since the Napoleonic wars. Close ranks are always fought, and the officers, who command the front, in the midst of their men, are easy and priority targets for enemy shooters. They will soon exchange their flamboyant uniforms for discreet outfits, closer to those of their soldiers, and senior officers will lose the now dangerous habit of leading their regiments on horseback.

The case ofgeneralsis quite different. These, in fact, are not affected by the elective process of volunteer regiments. Their appointment, in the North as in the South, requires a much more formal procedure; at a minimum, it must be the subject of a decree of the President, which must then be ratified by Congress and then countersigned by the Secretary of War. But faced with the needs generated by the conflict, this was not going to be a guarantee against incompetence or mediocrity.

During the Civil War, there will be nearly a thousand generals: to be precise, 564 Northerners and 401 Southerners. Officers and former officers of the federal army, but also former students of military academies, will constitute the main pool from which the belligerents will draw their generals. But we will also count among people who were already generals in the militia of their state; even men without any previous military experience, elected officers by the volunteers, then dropped from the ranks according to promotions and losses among their superiors.

Others were just ...politicians. Strong supporters of secession or of the rights of States, or on the contrary defenders of the integrity of the Union or convinced abolitionists, they used their political influence and their connections to be appointed generals with, very often, the rear. thought of using their expected feats of arms to support their subsequent careers. This will be the case, for example, of Benjamin Butler, senator from Massachusetts, John Breckinridge, Southerner opponent of Lincoln in the presidential elections of 1860, or even of the ambitious George McClellan (who himself, indeed had an officer training) who would use the notoriety acquired during his command to run against this same Lincoln in the presidential elections of 1864.

Therefore, thequalityGenerals would prove to be quite heterogeneous, with professional military personnel alongside inexperienced politicians. The former were obviously more favored than the latter, but it would be wrong to say that they were always better: some political generals turned out to be brilliant tacticians, while others from West Point were poor leaders.

It is frequently read that, at least at the start of the war, the southern command was superior to its northern counterpart. This is true of the Eastern Front and the Army of Northern Virginia - the one over which Lee was to take command in 1862. But it is a bit like the tree that hides the forest: if we had to wait for the summer 1863 so that Lee and his generals find adversaries to their measure, in the West on the other hand, the Confederate command was going from the beginning to be generally inferior to its enemies. The second half of the conflict will see a sort of "rebalancing", with the Union transferring to the East the generals who were behind the strategic victories in the West. So that in the end, the qualities of the generals of both camps end upbalance, the North as the South each having their share of geniuses as much as incompetent.

On the northerly side, many generals were officers, serving initially in the regular army, but assigned to the army as volunteers to supervise it, at a rank often notably higher than their initial rank ... which they otherwise retained. As their service could earn them patent promotions in both the regular and volunteer armies, some ended the war withfour different grades ! This is how George Custer, Major-General of the Volunteers, was also in the regular army, but by certificate ... so that when the war ended, he regained his rank in the army. regular, that of a simple major.

The situation was less complex in the southern camp, where promotion by patent was never practiced. With the Confederate regular army still in its infancy, most Southern generals only wore their ranks inthe provisional army of the Confederation - the southern equivalent of the volunteer army.

The hierarchy among the generals was also different from camp to camp. Remaining faithful to the pre-war organization, the northern army used little more thantwo grades, brigadier-general (insignia with one star) and major-general (two stars). As in the rest of the chain of command, two generals of equal rank determined which of the two was superior to the other based on their seniority at that rank. As for the rank of lieutenant-general, almost honorary (it had only been worn by George Washington), it was conferred on Grant when he assumed command-in-chief of all the armies of the Union in 1864.

Confederation, for its part, was a little more verbose in general. She more readily appointed lieutenant-generals, especially among the corps commanders, and created an even higher rank, simply called "general" (sometimes writtenfull general in English). There were seven in all. Curious detail, there is no uniform distinction between the different ranks of Confederate generals: all four wearthe same badge three-star - one large flanked by two smaller ones.

Just as much as their officers and their men, these generals sufferedhigh losses : one general Northerner in twenty died in combat, and one southerner in ten, without counting the few who died of diseases contracted in service. In fact, a brigade is in principle commanded from the front, exposing the general who is at its head. Even if the higher echelons require them to stay further back, the lack of effective communications other than written or verbal orders forces them to stay close to the line of fire, which the increased range and precision of rifles as artillery made it all the more dangerous.


To learn more about this series of articles on the armies of the Civil War, we can refer to the following sources:

- American Civil War, by James McPherson: published in 1988 in the United States, edited in France by Robert Laffont (collectionBooks), this Pulitzer Prize-winning book remains the benchmark for a comprehensive approach to the conflict.
- The two articles of the English-speaking online encyclopediaWikipedia, respectively on the northern and southern armies, are very synthetic, but refer to several related articles and very useful external links to deepen the subject.
- The site brings together valuable sources on the state and organization of the Federal Army before the Civil War, as well as its service during the conflict.
- The University of Tennessee hosts an index devoted to generals from both camps, each with a short biography and other data, all written by Australian Kerry Webb.


- The American Army During The Civil War, by Victor De Chanal. Wentworth Press, 2018.

Video: Grand Tactician The Civil War First Look Army Navy Management


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